Drama of Life Before Birth

”Det mest otroliga vi någonsin publicerat när det gäller överraskning och skönhet.” (Ralph Graves, dåvarande redaktionschef Life Magazine)

Den riktigt stora av Lennart Nilssons berättelser, den om hur ett barn blir till, började med ett vanligt reportageuppdrag på Sabbatsbergs sjukhus i Stockholm 1952. När jobbet är klart får han syn på ett foster i en glasburk med formalin. Han blir fascinerad, får låna hem det några centimeter stora embryot och fotograferar det i över en vecka innan han bli nöjd. Långt senare har Lennart beskrivit händelsen som en ”informationschock”, kanske för att han själv var på väg att bli pappa.

När Dag Hammarskjöld ett år senare utses till FN:s generalsekreterare får Lennart i uppdrag av tidningen Life att följa den svenske diplomatens väg från Utrikesdepartementet i Stockholm till FN-skrapan i New York. När han presenterar bilderna på Dag Hammarskjöld för redaktionen passar han också på att visa bilderna på det mänskliga embryot.

Resten är, som man brukar säga, historia. 1965 publicerar Life ”The Drama of Life before Birth” vars hela upplaga sålde slut på bara några dagar. Samma år kom boken Ett barn blir till som genom åren översatts till fler än 20 språk och getts ut i fem olika utgåvor.

Läs mer

”Unbelievable, otroligt! sade man på Life. Det var också vad jag tyckte! Jag visste dock inget om fosterutveckling utan fick börja mitt fotoprojekt från noll. Men på Life var de oerhört entusiastiska och 1965, tolv år senare, kom det stora reportaget om människans fortplantning.”

När den första av Lennarts bilder på embryot publicerades i Life 1953 fanns varken kontakter eller teknisk utrustning för att förverkliga det han redan då såg framför sig skulle bli en makalös bildberättelse. Och först fem år senare kunde han på allvar sätta igång sitt arbete med att dokumentera livet innan födseln. Tekniken och det vetenskapliga tänkandet lärde han sig under arbetet med bildreportaget Livets födelse, om livet i havet vid Sveriges västkust.

”Man skall fortsätta och fortsätta till dess man lyckats, när man arbetar med en sak.”

Tillsammans med medicinsk expertis och i samarbete med fem sjukhus i Stockholmsområdet tillbringar Lennart sju år med att färdigställda reportaget till tidningen Life. Under arbetets gång föds idén om att göra en handbok för blivande föräldrar. Den 1 oktober 1965 släpps den första utgåvan av boken Ett barn blir till på Albert Bonniers förlag i Stockholm.

”Ten years ago a Swedish photographer named Lennart Nilsson told us that he was going to photograph in color the stages of human reproduction from fertilization to just before birth. It was impossible for us not to express a degree of skepticism about his chances of success, but this was lost on Nilsson. He simply said, “When I’ve finished the story, I’ll bring it to your”. Lennart kept his promise. He flew into New York from Stockholm and brought us the strangely beautiful and scientifically unique color essay in this issue.” (George P. Hunt, chefredaktör Life Magazine, 1965)